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面孔 | 徐婷:刚柔相济 攻坚创新

2019-09-24 校友工作处 点击:[]

蛋白质是生命活动的主要承担者,但蛋白质的“工作环境”很讲究,只有在特定条件下才能折叠成特定结构并发挥作用。2018316日,一篇题为“Random heteropolymers preserve protein function in foreign environments”的文章发表于《Science》杂志上,该作者创造性地开发出一种新型高分子材料,可与多种蛋白质的表面发生作用,让有机溶液中的蛋白质能够正确折叠。这一重要研究成果的文章通讯作者正是我校92级校友——徐婷。

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感恩凌水:家族传承以筑基石

徐婷的父母都是化工专业出身,父亲更是我校化工系的教授,从小徐婷便在凌水河畔的大工校园里玩耍、成长,与大工、化工结下了不解之缘。

身为我校教授的父亲,从徐婷很小的时候开始就悉心培养。填报高考志愿时,徐婷对未来的选择还没有很确定的想法,于是,一直从旁观察女儿学习的父亲,便坚持让她填上大连理工大学化工专业,还笑谈说,“我们家这么多化工的书总要有人看,你既然化学成绩还不错就继承了吧。”

尽管走进大工化工专业的第一步有些懵懂,但现在回忆起来,徐婷还是连连感叹:“父亲当时的决定真的是非常对的,他比我自己更清楚我的潜力。”这种“父亲领进门”式的选择,让徐婷就此传承起父亲的衣钵,开始了在我校高分子化工专业的四年本科时光。

对于徐婷来说,本科的时光简单而快乐。在大工的学习生活更多的是“稳步前进”的舒心与“三点一线”的规律。“无论是课程设置、课程内容、还是学习计划,学校都为我们安排的妥妥当当,无须费心,只要按照学校的安排,就能学有所成。”徐婷回忆到,“整个校园的学习氛围非常浓厚。”

离开学校二十多年,她仍十分怀念班里一百五十多人,每天一同上课、上晚自习、做作业的时光,遇到问题互相探讨,彼此间相互激励的日子,一直在记忆深处温暖着她,伴她前行。徐婷的课余生活也丰富多彩,生性活泼又爱好广泛的她参与了学校组织的大小活动,加入田径队、打排球、进社区表演、还在毕业时主持了学院的毕业典礼。在大工的四年是稳扎稳打的四年,也是青春飞扬的四年。

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师恩如山,当时执教《高分子物理》的宋宏老师至今仍令徐婷感激不已。除了传授书本上已有的知识外,宋老师还会结合相关领域的最新研究成果,以及国际科研实例进行补充讲解,让知识真正“活起来”。就是在宋老师的指导下,徐婷接触到了当时工业领域的许多新概念,也对化工领域的技术性研究有了更深的理解。有了良师的引导,徐婷的工科基础进一步夯实,在她的科研之路上迈出了坚实的第一步。

 

稳中求进:坚定克难以求真知

受到家庭氛围的耳濡目染,徐婷从未对自己成为大学教授的职业理想有过一丝动摇,连徐婷的母亲都没想到,女儿会如此认真地去实现从小树立的“教授梦”。

硕士毕业时,高分子材料是当时国际学术界的热门研究领域,求知的渴望带着徐婷漂洋过海,来到了美国马萨诸塞大学阿默斯特分校高分子科学和工程系。该系以残酷的淘汰制选拔博士,入学半年后每两个月考核一次,只有通过五次或连过四次考试才能合格,继续攻读。周围同学都大呼“太难了”,只有徐婷从未抱怨过一句,自己制定严格的学习计划,最终连过四次考核,顺利取得博士学位。

2007年,凭借优秀的科研表现,徐婷顺利地拿到了五个工作offer,最终选择入职加利福尼亚大学伯克利分校担任助理教授。新工作并没有想象中容易,徐婷需要从零开始,用入职时的启动资金,将空荡荡的实验室搭建成适合自己科研项目的样子。规划项目需要的实验器材、如何去装备等等,全都由她一一处理。亲自搭建好实验室后,徐婷倍加珍惜这份劳动果实,于是一心扑在项目上,早出晚归,沉迷其中。

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徐婷不断强调,“我们其实是在用纳税人的钱在做科研,我必须为此负责”,在这份责任感的激励下,徐婷仅用七年就取得了立项时预计超过十年才能取得的突破性成果。经过七年的攻坚,徐婷带领团队开发出一种新材料,能够裹住某些蛋白质,使其在细胞外环境保持活性。通过将这种材料与其他蛋白酶结合,可以更高效、绿色地清除化学污染,且便携性强,未来可用于在战区消除生化污染等。2018年,她以通讯作者的身份,将这一研究成果以“Random heteropolymers preserve protein function in foreign environments”为题发表于《Science》杂志上。

实际上,徐婷很早就得到了这个项目的有利数据,但大工人特有的严谨与踏实使得徐婷没有操之过急,而是反复探究机理,剖析完整的过程。“有人觉得走一步就是成功,有人觉得走十步才是成功。”无疑,徐婷就是她口中走十步的那个人,这踏实的“十步”践行着她“绝不能急于求成”的科学理念,也帮助她在科研探索的路上邂逅更多真知。

 

胸怀大爱:情系世界以报社会

无论是科学家徐婷,还是教师徐婷,一直以来她都以回报社会、有益世界作为她工作的初心和原点。“科学研究的最终目的,还是为了帮助人们改善生活。”近些年来,徐婷一直致力于环境保护和公共健康领域的基础性研究,希望通过自己的努力,提升人类整体的生活水平和质量。“当我看到每天都有人因健康和环境问题备受困扰时,我总想做些什么。”

着眼环保,徐婷研究出可有效降解塑料的聚合物,凭此入选伯克利Bakar学者项目。2009年,徐婷还发明了可用于制造微型材料的“高分子链自我组装程序”技术,被评为“美国国内撼动科学界的十大青年英才”之一。这项新技术可以使得同轴微小高分子聚合链以“自我组装”方式,精确地形成10万亿兆的存储空间,相当于可使一张光盘存储能力达到7兆兆(terabits),这样一来,光盘存储会达到一个新计数量级,超高效的转化能力有希望让太阳能电池代替石油等传统能源,成为人类基础的能源获取方式,为环保和可持续发展作出了极大的贡献。

着眼公共健康,徐婷发明的新型纳米材料——3HM是病理上能够穿过受损的血脑屏障直达脑肿瘤细胞的纳米级三螺旋微球,能将已有的化疗药物递送抵达脑肿瘤病灶,减缓肿瘤病人的痛苦,这一项目有着巨大的临床应用价值。徐婷希望这一材料未来可以广泛应用于脑肿瘤临床治疗,让脑肿瘤药物更高效,给患者带去更多的信心和希望。一个更少病痛,更多幸福的世界正在徐婷的不懈努力下款款而来。

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在徐婷的眼中,自己“只是具备一些专业领域的知识”,而她更愿意利用这些知识来推动世界更绿色、更健康地发展,让人们生活得更快乐幸福。

胸怀大爱,徐婷的柔情早已跨越国界。她的另外一个身份是清华-伯克利深圳学院精准医学与公共健康中心共同副主任,每年会有几十天的时间在国内度过。在她眼中,这不仅是一份工作,更是回馈祖国教育事业的绝佳机会。作为一个中国人,她更明白如何以中华文化为基石,结合国内与国外实际,从办学、研究生教育、人才招聘等方面来辅助学院的建设。“有时,仅仅是跟学生们分享我的经验,都让我感到很开心,因为我知道,这些都会帮助到他们。”不管是在美国从事科学研究,还是在中国倾力教育事业,徐婷始终心怀一份大爱,一份让世界变得更好的温柔的心。

辽阔的碧空下白云掩映,花儿格外红,空气格外净。远处的草地上一群孩童追逐着,嬉戏着。这是徐婷多少次梦见过的画面,也是她用科研之手全心全意编织着的梦想。

 

【校友档案】

徐婷,美国加利福尼亚大学伯克利分校材料科学与工程系和化学系教授,我校”2018校友年度人物“校友成就奖获得者。1992-1996年本科就读于我校高分子化工专业,1999年获中科院长春应用化学研究所硕士学位,2004年美国马萨诸塞大学博士学位。主要从事从头设计多肽和高分子的设计、合成和表征,曾在ACS NanoAdvanced MaterialsPNASNano LettersNature CommunicationsNature MaterialsScience等学术期刊发表论文多篇。其课题组的最新研究成果以Random heteropolymers preserve protein function in foreign environments为题发表于2018316日的Science上(DOI:10.1126/science.aao0335),徐婷为通讯作者。入选2018-2019年度Bakar学者项目,课题用于塑料可控降解的聚合物/酶复合物产业化。2009年被评为“美国国内撼动科学界的10大青年英才”之一。

 

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作者:李文瑄、王昕彤

内容来源:2018校友年度人物志

编辑排版:孙镜茹

责任编辑:范芸芃 俞洲

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